Biografias

Messier: catálogos de nebulosas e aglomerados de estrelas

Messier: catálogos de nebulosas e aglomerados de estrelas

Charles Messier (1730-1817) era um astrônomo francês conhecido, acima de tudo, por ter compilado o primeiro catálogo de nebulosas e aglomerados de estrelas e por ter se dedicado sistematicamente à busca de cometas, descobrindo cerca de 13 ao longo de sua vida.

Tendo entrado no observatório de Paris com vinte anos de escriba, Messier se apaixonou por astronomia e estudou sob a orientação do diretor Joseph Nicholas de l'lsle (1686-1768), e se tornou seu assistente. Dedicou-se imediatamente à investigação sistemática de cometas, descobrindo em 1759 o cometa de Halley e no ano seguinte um novo cometa, que recebeu seu nome.

A compilação do famoso catálogo de nebulosas e aglomerados de estrelas surgiu, precisamente, da necessidade de saber exatamente as posições e formas desses objetos difusos, para não confundi-los com os cometas que eu estava descobrindo. O catálogo, que contém cem objetos, ainda é consultado pelos astrônomos hoje e é um ponto de referência fundamental para amadores.

O primeiro objeto incluído na lista foi a Nebulosa do Caranguejo, listada como Messier 1 (M1). Em 1764, tornou-se membro estrangeiro da Royal Society. Em 1765, ele encontrou o aglomerado globular M41. Durante o ano de 1769, ele foi aceito como membro da Academia de Berlim pelo rei da Prússia e, por recomendação de La Harpe, foi nomeado para a Academia de São Petersburgo na Rússia. Em 1769, ele decidiu publicar seu catálogo, que já contava 45 objetos. Ingressou na Academie Royale des Science em Paris em 1770.

Durante 1771, ele localizou quatro objetos nebulosos M46 a M49. Mais tarde naquele ano, ele descobriu a M62. Nos anos seguintes, a busca por objetos nebulosos diminuiu de intensidade, descrevendo apenas M50 em 1772 e, em 1773, ele encontrou um segundo companheiro brilhante de Andromeda M110, mas, por algum motivo não documentado, não o incluiu no catálogo. Mais dois objetos foram descritos e incluídos como M51 a M52 em 1774.

Após três anos de baixa produtividade, em 1777, incluiu o M53. Em 1778, M54 e M55 foram catalogados, previamente registrados por Lacaille. Em 1779, após o cometa 1779 Bode através do aglomerado galáctico de Virgem, ele observou nove objetos (M56 a M63) e M64 em 1780. Em 1780, ele encontrou M65 e M66 e, alguns meses depois, M67 e M68 com os quais completou a segunda versão do catálogo publicado em 1780 no almanaque francês Connaissance des Temps.

Messier e Mechain, amigos há anos, empreenderam a busca conjunta, obtendo, em 1781, uma lista de 100 objetos. Mechain posteriormente adicionou mais três objetos à lista (Messier M101 a M103) e lançou a terceira publicação. Logo depois, Charles Messier adicionou o M104 e provavelmente também as posições para os objetos descritos posteriormente como M102 e M103, além da nebulosa mencionada como M97.

Em novembro de 1781, seu trabalho foi interrompido por um acidente quando ele caiu em uma fenda no gelo, sofrendo de um trauma que o desativou por um ano. Naquela época, em abril de 1782, Mechain descobriu outra nebulosa que se tornou o último objeto Messier encontrado M107.

O catálogo foi finalmente corrigido, identificando pelo menos três dos quatro que foram perdidos e adicionando as últimas descobertas de Messier e Mechain (M104, M109). Uma descoberta não catalogada foi adicionada já no século XX, o M110.

Nos últimos dias, Napoleão impôs a Cruz da Legião de Honra em 1806. Por sua vez, um idoso Messier destruiu grande parte de sua reputação científica, dedicando o grande cometa de 1769 a Napoleão, que nasceu naquele ano. Em 1815, ele sofreu um derrame. Após uma longa convalescença, ele morreu em 12 de abril de 1817, em Paris. Ele foi homenageado postumamente pela comunidade astronômica ao colocar seu nome em uma cratera da lua.

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